Sargazo: Antecedentes, causas y consecuencias

El sargazo es una macro-alga que suele circular por el océano Atlántico, el Caribe y  el Golfo de México. El Caribe siempre ha tenido presencia de sargazo en sus costas, el sargazo es un alga que deriva su nombre de los navegantes portugueses ya que los racimos del alga es muy parecido a un tipo de uva que crece en Portugal y se llama sargaço. El sargazo lo encontramos en la región del Océano Atlántico, en la costa Nor-Ecuatorial y la costa Este de África. Esta alga en mar abierto forma un ecosistema valioso, soporta redes alimentarias de los océanos; proporciona refugio especial y forraje para tortugas juveniles. Y en las costas, en cantidades moderadas, ofrece alimentación a las aves costeras debido a los insectos que atrae, evita la erosión de las playas y fertiliza las plantas en la duna costera, por lo que su presencia forma parte del ecosistema.

¿Por qué llega el sargazo a las Playas de Quintana Roo y Yucatán?

Una de las teorías más aceptadas es que el crecimiento de estas algas se desbordó por el exceso de nutrientes que llegan al mar debido a los contaminantes generados por la actividad humana como las aguas negras o no tratadas que llegan al océano.

Se está desarrollando en las costas de Cancún y la Riviera Maya porque en estas playas se dan las condiciones para ello.  Se ha destacado que en Quintana Roo no hay una infraestructura para desechar y tratar correctamente las aguas negras y mucha de esta se desborda en lagos y ríos que llegan al mar. 

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Antecedentes

 El fenómeno que ocurre se conoce como eutrofización, que se refiere a que en esas zonas se acumulan nutrientes orgánicos enviados de hoteles y restaurantes, así como del mal funcionamiento de las plantas de tratamientos de agua. Los nutrientes que vienen en el agua están fertilizando a estas algas y las hacen crecer más rápido. A lo anterior se suma el hecho de que mucha del agua que se utiliza en el sector agrícola está llena de fertilizante y llega al océano. 

Además, como estas algas suelen circular por el océano Atlántico, el Caribe y el Golfo de México, cuando están a la altura de este último entran en contacto con el agua del río Mississippi y esta contiene grandes cantidades de nitrógeno de los fertilizantes. Además, se considera la extracción de petróleo de estas zonas como un factor, porque se considera a  los derrames y los dispersores que se usaron para limpiarlo como elementos que sumaron nutrientes.

A esto se suman los estudios realizados por investigadores de la Universidad Nacional Autónoma de México que indican que un área localizada al norte del estuario del río Amazonas, frente a la costa brasileña, fue el posible punto de origen de las afluencias del sargazo al Caribe desde 2011; además la afluencia masiva inusual de sargazo al Caribe en los últimos años podría considerarse un florecimiento algal nocivo.

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En el año 2015 ya se hablaba del incremento del sargazo como un problema derivado del Cambio Climático y de la contaminación del océano. En ese año pobladores del Caribe vieron las playas blancas convertirse en fétidos escenarios, alertaron a las autoridades que hicieron caso omiso y se organizaron en cuadrillas para limpiar las playas públicas, pero la situación empeoró. En el verano del 2015 el Puerto de Morelos en Quintana Roo tuvo de las peores consecuencias económicas para los locales y regionales que dependen de los ecosistemas marino-costeros. 

Especialistas vieron el incremento del sargazo de 2015 como un efecto directo del Cambio Climático, pues el verano de ese año, según datos publicados por la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de EE.UU. (NOAA, por sus siglas en inglés) se registraron los índices más altos de temperatura en las superficies terrestres y oceánicas del planeta de los últimos 135 años y en ese período toneladas de sargazo tiñeron las playas de color café y emitieron su característico olor fétido (debido al ácido sulfhídrico que contienen). 

Esta alga es transportada por las corrientes marinas a través de las Antillas y dentro del Golfo de México; también llega por las corrientes que vienen de América del Sur. Normalmente, las corrientes que llegan hasta el mar Caribe y el Golfo de México son las mismas. Pero este 2015 hubo un cambio drástico. Según investigadores de la Universidad de Galveston (Texas), un cambio en las corrientes marinas debido al aumento de la temperatura de los mares afectó la distribución del sargazo enviándolo en grandes cantidades a las costas del Caribe.

Science/Mengqiu Wang

Daños que ocasiona

A lo largo de la historia de Quintana Roo, Puerto Morelos se ha caracterizado por su arrecife coralino que forma parte de las barreras arrecifales más grandes del mundo, y también se ha destacado por ser un estandarte de la conservación e investigación científica en el estado de Quintana Roo, ya que cuenta con varios centros de investigación y científicos, el sargazo está atorándose en los corales y los está matando.

El arribo masivo de sargazo provocó pérdidas económicas cuantiosas, y serias repercusiones en la cantidad, calidad y la localización del empleo.  

Además, se están observando las algas por los daños a la salud de las personas, anteriormente se consideraba que el sargazo no era dañino para la población, sin embargo, estudios de principios de junio realizados por investigadores tanto de México como de Estados Unidos encontraron que el sargazo que está arribando a las playas mexicanas tienen altos niveles de arsénico y metales pesados, como el cadmio, que ponen en riesgo la salud. 

En algunas de las muestras bajo investigación se descubrió presencia de arsénico en concentraciones 60 por ciento más altas a las permitidas por la Norma Oficial Mexicana para la producción de nutrientes destinados a animales y humanos. 

No está dañando solamente las costas sino también los sitios que se ocupan como tiraderos improvisados para esta alga, el sargazo genera gases tóxicos y sustancias que contaminan el manto freático cuando se descompone.  Libera ácido sulfídrico que contiene azufre, huele a huevo podrido, además de que el metano, conocido como gas de pantano, también suelta hedor. Sus gases son tóxicos a ligeramente tóxicos cuando son exposiciones moderadas.

Se reportó que en las islas caribeñas de Martinica y Guadalupe hay problemas de intoxicación porque en las aldeas de pescadores donde el sargazo se acumula en los traspatios, se dieron casos de niños con problemas de la piel y respiratorios y se comprobó que los gases también dañan a los equipos electrónicos porque corroen sus componentes.

Links de consulta para este escrito:

http://www.mx.undp.org/content/mexico/es/home/presscenter/articles/2015/12/10/sargazo-y-cambio-clim-tico-en-el-caribe.html

https://heraldodemexico.com.mx/estados/por-que-el-sargazo-llega-a-las-playas-de-cancun-y-riviera-maya/

https://sipse.com/novedades/estuario-del-rio-amazonas-punto-origen-sargazo-arribo-masivo-costas-playas-quintana-roo-295583.html